Již dávno je známo, že tělo žraloků pokrývají takzvané kožní zoubky. V podstatě se jedná o malé šupiny ve tvaru písmene V, které jsou kryté zubovinou, a jako takové napomáhají žralokům v tišším a rychlejším pohybu. Skupina vědců, v jejímž čele stanul Taketeru Tomita, však nyní odhalila, že se kožní zoubky nacházejí i na očích vůbec největšího žijícího druhu žraloků.  

Za něho je považován žralok velrybí, který může dorůst až do délky dvanácti metrů, přičemž zatím největší změřený exemplář měřil 18,8 metru. Oceánští obři sice svým zjevem nahání hrůzu, živí se však výhradně planktonem a drobnými rybami, které podobně jako kosticové velryby nabírá do široce rozevřené tlamy. Pozornost vědců tak dosud poutal zejména charakteristickým tmavě šedým zbarvením hřbetu se světlými skvrnami a pruhy, které jsou jedinečné pro každého jednotlivce.

Ve studii, kterou zveřejnil odborný časopis PLOS One, vědci připomněli, že na rozdíl od jiných druhů žraloků nemá žralok velrybí oční víčka, která by chránila oční bulvu. Ta je přitom ke zranění poměrně náchylná, protože vyčnívá. V případě nutnosti si tak tyto paryby chrání zrak tím, že přetáčí oční bulvu dovnitř, takže je vidět pouze bělmo, konstatoval server Newsweek.

Obrněné oči

Výsledky výzkumu Tomitova týmu, který se vzhledem k málo početné populaci žraloka velrybího soustředil na jedince chované v zajetí či uhynulá zvířata, však naznačují, že se nejedná o jedinou možnou ochranu zraku.

Žraloci velrybí se totiž podle vědců pyšní takzvanými „obrněnýma očima“, tedy oční bulvou pokrytou kožními zoubky. „Morfologie kožních zoubků se liší od těch, kterými je pokrytý zbytek těla žraloka. V porovnání s nimi jsou například výrazně odolnější proti oděru,“ citoval server Newsweek z vědecké studie.

„Pokud je nám známo, kožní zoubky se nenachází na očích žádného jiného druhu žraloků či rejnoků, a to ani těch, kteří jsou úzce příbuzní se žralokem velrybím. To nás vede k závěru, že se jedná o charakteristický rys tohoto druhu,“ nechali se dále slyšet vědci.

Závěry výzkumu vrhají nové světlo na úlohu zraku v životě žraloků velrybích, upozornil server Newsweek. Až dosud se totiž předpokládalo, že daleko více využívají jiných smyslů.

„Naše zjištění naznačují něco jiného,“ uzavřeli vědci. „Domníváme se proto, že příští výzkum by se měl soustředit právě na jejich zrak – například jeho citlivost, velikost zorného pole či škálu barev, kterou jsou schopni rozlišit.“